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【コラム】あえて初代AirPods Proを今選ぶのはアリなのか

 第2世代が発売されて話題沸騰のAirPods Pro。価格が249ドルと据え置かれたものの、日本では為替の関係で3万9800円と高価なだけに購入をためう声も多い。一方で初代のAirPods Proであれば多少なりとも安価に購入することができる。
 改めて発売から3年が経過した初代AirPods Proについて、今なお戦える性能かどうか?今更ながら買うのはアリなのか、チェックしてみる。

 

初代AirPods Proを振り返る


 AirPods Proは2019年に iPhone 11シリーズと一緒に発表されたTWS(完全左右独立型ワイヤレス)イヤホンだ。Apple H1チップを搭載したことで、イヤホンながらも非常に高度な処理を行うことが可能になっている。
 機能としては毎秒200回分析してノイズを処理するANC(アクティブノイズキャンセリング)、強力な外音取り組み機能、空間オーディオ、Apple製品とのシームレスな連携を備えるなど、当時から話題性の高いものだった。



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 一方価格としても249米ドル。日本では約2万7800円と、当時のTWSイヤホンの中ではかなり高価な部類となり、本当にその価値があるのか議論されていた。

 今となってはこの3万円近いイヤホンが飛ぶように売れ、価格におけるピークラインが向上したくらいだ。少なからず近年の高音質、高性能なTWSイヤホンが発売できる背景には、AirPods Proの成功がある。


 飛ぶように売れただけあって、その性能はすごいものであった。ノイズキャンセリングに関しても、当時のソニーの新型イヤホンであったWF-1000XM3とほぼ同等かそれ以上の性能を持っていた。
 外音取り込みも当時としてはかなり自然に再現されるものであった。閉塞感も少なく、装着したまま普通に第三者と会話ができるレベルであった。

 加えて、イヤホン本体にジャイロセンサを備えることで、空間オーディオに対応したといった点でも非常に新しいものであった。今となっては標準装備の無接点充電対応の充電ケースも備えた。

 ここまでの高機能を備えていたので「耳につけるコンピューター」と言わしめるくらいのものであった。
 コーデックはApple製品のため、AAC/SBCのみとなる。iPhoneなどの製品がaptXやLDACに対応していないので、妥当な設定と言える。

 イヤホン本体に感覚フィードバックもあったので、比較的に操作しやすい点でも面白いものであった。アップル製品との連携性はH1チップ搭載によるシームレスな切り替えといった場面等含めてさすがと言えるものだ。

 

 

初代AirPods Proを今選ぶのはアリなのか

 


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 発売から3年経った今、改めてAirPods Proを聴いてみると、3年前に発売された商品ながら、この機種を超えるものはかなり少ないと感じる。実際に初代AirPods Proと第2世代と比べてみて分かった差は以下のようになる。

 

音質

初代より低域が出るようになったが、特段音がよくなったわけではない。

音質目当てで買うようなものではないと感じた。

(MOMENTUM Ture Wireless 3など音質面に優れた機種に比べると劣る。)

 

ノイズキャンセリング性能

大きく向上。さらに強力な処理となり、やや甲高いノイズにも対応。

初代でもかなり強力なので悩ましい。

 

外音取り込み

より自然に聞こえるように。第2世代ではイヤホンを装着している閉塞感を感じさせない。ここは初代よりも明らかに向上しているポイント。

 

空間オーディオ

精度向上。より広がりのある音が楽しめるが、初代との差ははっきりわかるほどではない。

 

操作感

大きく変わらず。第二世代ではイヤホンからの音量調整が可能になった。

iPhone本体で調整するのであれば初代との体感的な差は少ない。

 

電池持ち

初代より大きく向上。公称値で6時間となったので明らかに長く利用できる。

初代は3年使ってバッテリーが劣化していたこともあり体感差があった。

 

コネクティビティ

初代と大きく変わらず。Apple製品とは無敵の組み合わせだ。

第二世代ではケース側にスピーカーが搭載されたので、充電時や部屋の中で探す際に音が鳴る仕組みだ。AirTagと同じチップが使われているので、紛失時も位置情報の把握がより正確に行える。

 

 AirPods Proに対して音質だけ、ノイズキャンセリングだけといった部分ごとでの上位互換は多く生まれてきた。価格面で差別化を図った機種も多くみられた。

 その一方で機能性の高さ、ペアリングのしやすさ、他端末との連携のしやすさといった部分はなかなか上位と呼べるものは現れなかった。

 ノイズキャンセリングや空間オーディオ再生についても、旧モデルにあたる初代AirPods Proでも、現在市場に出ている中でもトップレベルの性能を誇るものだ。第2世代と比べると効果的にはやや劣るような場面も見られるが、日常利用においては十分すぎる性能だ。

 

 ライバルと評されることが多いソニーを比較に出しても、空間オーディオにあたる360 Realty Audioは対応コンテンツの少なさに喘いでいる。LDAC対応によって高音質化を図ったWF-1000XM4でAirPods Proとの差別化はできたものの、マルチペアリング(アップデートで対応)、低遅延性といった部分は外注チップセットのため対応には制約があるという。

 それ以外を見渡してもサムスンのGalaxy Buds ProやファーウェイのFreebuds Pro 2といったAirPods Proに近いコンセプトながら、近年では部分的な性能は凌ぐものが出てきた。2021年後半から今年にかけてやっと「AirPods Proを超えた」と評されるイヤホンが登場したくらいなので、いかに先見性のあった商品だった。

 

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 それらを踏まえると筆者的には、今でも初代AirPods Proを選ぶことは十分アリな選択だと考える。新品も2万円台で購入できることから、明確な差別化はされているようだ。その上で、基本的な機能については第二世代と大きな差はなく、両者の違いはその性能になってくる。

 

 初代AirPods Proはストア販売が終了しているため、流通在庫および中古での購入となる。新品では2万9000ほど、中古であれば2万円を切るものも珍しくない。新品で約4万円の第2世代は手が届かなくても、中古ながらその半額以下で機能面では80%ほど楽しめる初代AirPods Proの存在は大きいはずだ。

 もちろん中古商品はバッテリーの劣化、イヤーピースを利用することへのためらいといった懸念事項もある。イヤーピースは新品販売もされているので、こちらを利用するとよいはずだ。

 

 

Apple H1チップの高性能を武器に3年先を見越したAirPods Pro

 

 Apple AirPods Proを今評価するのなら、3年先を見越したイヤホンだったと評価するべきだろう。それは高音質といった部分だけではなく、遅延の少なさや他機種との連携性の高さといったコネクティビティ。現在でも通用する高性能なノイズキャンセリング、外音取り込み性能。空間オーディオコンテンツの再生といった部分は今もなお第一線で使える商品だ。

 3年後のトレンド、求められる当たり前を作ってしまった。そう考えれば市場に与えた影響はかなり大きいイヤホンだった。

 



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 さて、AirPods Pro第2世代についても、まだまだ隠されていることが多くあるはずだ。現にAirPods Proは加速度センサーを搭載しているだけでなく、イヤホンの座標位置を外部に出力することもできる。この情報を利用することで、イヤホンを3Dアバターのフェイストラッカーとしても利用できてしまうのだ。

 

 サウンドのパーソナライズチューニングはもちろん、充電ケースのスピーカー機能といったところは近いうちにトレンドになりそうだ。

 第2世代で印象的だった高度すぎる外音取り込み機能は、XR分野で大いに威力を発揮しそうなもの。視覚はARによる拡張現実、聴覚はリアルの喧騒と混ぜ合わせて異世界感を演出するコンテンツも出てきそうだ。

 

 AirPods Pro第2世代は初代のように3年後のトレンドを創り出せるのか。今後も期待して見ていきたい。